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Introducción

Desde hace mucho tiempo el hombre utilizaba los materiales de su entorno para diferentes fines. En un principio los materiales eran naturales como la madera, arcilla, diferentes metales etc. Con el transcurso del tiempo y a medida que aumentaban sus necesidades el hombre es capaz de sintetizar mediante diferentes técnicas otros materiales.
Es tal la importancia de los materiales que la historia se clasifica en los siguientes periodos:

  • Edad de piedra: Hace aproximadamente 1 millón de años. Existen hachas, arpones, flechas y otros elementos fabricados con piedra y huesos que datan de esta época.
  • Edad de bronce: Empieza hacia el año 3000 a.C. El cobre lo obtenían mezclando cobre y estaño en estado fundido. Las herramientas fabricadas de bronce eran más duras y más fáciles de fabricar que los de piedra. Se puede decir que el bronce fue la primera aleación utilizada por el ser humano.
  • Edad de hierro: Empieza en el año 1.200 a. de C. aproximadamente. La obtención del hierro era más complicada ya que se debían calentar los metales de hierro a una temperatura muy superior a la del cobre y estaño. El hierro sin embargo permitía fabricar herramientas mucho más duras y resistentes. Existían muchas minas de hierro disponibles a ras de superficie. Las minas de cobre, sin embargo, exigía la fabricación de galerías.

En la segunda mitad del siglo XVIII se produce la Revolución Industrial y es en este periodo cuando el empleo de metales se generalizó.
En la actualidad podríamos definir esta época como la Edad del Silicio, por el desarrollo de los componentes electrónicos. La importancia que tienen hoy en día los materiales es impresionante y cualquier profesional debe conocer sus características para elegir los más apropiados según el caso.
La corteza terrestre es la parte más superficial de la Tierra y tiene un espesor aproximado de 30 km, pudiendo alcanzar hasta los 70 km bajo las montañas.
Esta corteza terrestre está compuesta principalmente por aluminio y silicio. En la siguiente tabla se puede apreciar la composición media en peso.

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Algunos datos de la tierra son los siguientes:

  • Diámetro ecuatorial: 12.756 Km
  • Diámetro polar: 12.713 Km
  • Masa: 5,96×1024 Kg
  • Densidad media: 5,52 g/cm3

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Los metales se pueden encontrar en la mena de los minerales mezclados con oxígeno, formando óxidos, mezclados con azufre formando sulfuros o mezclado con carbono formando carbonatos.
Se conoce con el nombre de siderurgia al conjunto de técnicas que permiten obtener hierro a partir de los minerales.